顶级捕食者崇拜者只是另一种霸王龙

达拉斯,德克萨斯 -每个学校的孩子都知道霸王龙是有史以来最大的恐龙之一,也许是最糟糕的恐龙,用撕裂的,骨头嘎吱作响的牙齿撕成其他恐龙。 然而,一些科学家认为,在6800万到6600万年前在美国西部漫游的霸王龙,有一个较小但同样贪婪的堂兄,名叫Nanotyrannus ,同时生活在同一个地方。 在这里的脊椎动物古生物学会会议上提出的一项新研究对这一主张提出质疑,并得出结论认为,两种假设的Nanotyrannus标本只是T. rex的幼年型。 如果是这样的话,正如其名字所暗示的那样, 霸王龙将成为邻里的唯一王者。

这一发现对霸王龙的生长方式以及它们的多样性有着重要意义。 北卡罗莱纳州自然科学博物馆的古生物学家Lindsay Zanno表示,“我们需要知道在大约6600万年前灭绝前的这个关键时期内有多少只恐龙。”

Nanotyrannus的故事可以追溯到1946年,当时史密森尼国家自然历史博物馆的一位古生物学家描述了在蒙大拿州发现的一种头骨,其中包括霸王龙及其亲属。 但是在20世纪80年代后期,包括现在隶属于休斯顿自然历史博物馆的反传统古生物学家罗伯特·巴克尔在内的研究人员重新研究了头骨并得出结论认为它是一个单独的,较小的分类单元。 虽然T. rex的长度可达12米,但蒙大拿州的标本长约5米,鼓励Bakker团队将其称为Nanotyrannus或“矮人暴君”。团队得出的结论是该标本代表一名成年人,因为它的骨头是头骨似乎融合而不是像未成熟的标本那样开放。

几年后,威斯康星州基诺沙迦太基学院的古生物学家托马斯卡尔发表了他自己的研究,研究了同一标本的头骨,牙齿和骨骼的特征,以及与其他幼虫标本T. rex的比较。 Carr发现颅骨没有像早先声称的那样融合,而且颅骨的纹理和微观结构也是未成熟个体的典型结构。 Carr因此得出结论, Nanotyrannus只是一个T. rex年轻人。 2002年,在蒙大拿州发现了另一种类似于声称的Nanotyrannus的头骨和部分骨骼,这一结论得到了支持。 绰号“简”,它比20世纪40年代早期的标本更好地保存,许多研究人员得出结论,它是一个基于牙齿形状和其他骨骼特征的少年。 事实上,一些前Nanotyrannus倡导者基于新头骨改变了他们的想法。 但其他人继续争辩说这是一个独立的物种。

在达拉斯,Carr对Jane的头骨和骨骼进行了新的分析,基于头骨的三维计算机重建,填充了缺失的部分并允许他更详细地分析这些特征。 他的团队检查了Jane's小腿骨中的微观“生长环”,这种生长环每年都在累积。 该团队在骨头和空间中发现了9个这样的戒指,还有两个戒指,导致他们得出结论,简确实是一个少年,大约11岁时她去世了。 此外,对骨骼的仔细检查显示,它仍在经历“非常快速生长的骨骼”的“重塑”。 虽然已知较年轻和较老的霸王龙标本,但简填补了研究人员对暴龙生长模式知识的重要空白,卡尔在会上说。 “她即将进入或已经进入了快速生长阶段”,这是非常大的食肉恐龙的典型特征。

此外,卡尔认为,简与20世纪40年代Nanotyrannus头骨的比较 - 如果两者都被认为是青少年 - 可能会导致原始的Nanotyrannus头骨具有T. rex所没有的独特特征。 “简被一些人称为Nanotyrannus的第二次出现,”卡尔说。 但根据他的分析,这两个头骨有许多曾被认为是Nanotyrannus独有的特征 ,包括一个小颚骨洞和一个长而低的鼻子。 卡尔总结说,这些特征实际上并不是对单独物种的诊断,而是对少年暴龙的描述。

一些古生物学家在会议上发现卡尔的观点令人信服。 英国爱丁堡大学的古生物学家斯蒂芬布鲁萨特说,这两块头骨“是同一种动物,同一物种”。 Zanno同意。 “汤姆提出了一个令人信服的论点”,北美西部只有一个顶级捕食者,而不是两个。 “他的解释是最简单和最简约的。”

但是Bakker坚持自己的立场。 他告诉科学家 ,“汤姆还没有看到最好的标本”, Nanotyrranus 然而,有关该标本的详细信息 - 2006年在蒙大拿州发现的第三个和几乎完整的骨架 - 尚未公布。 在其所有者尝试并且未能以700万美元或更多的价格在拍卖会上出售它之后,它 。 大多数古生物学家引用他们职业的道德规范, 不会研究它。

马里兰大学帕克分校的古生物学家托马斯霍尔茨说,在新标本可用于研究之前,“球是......在纳米天王星法院。 他们需要成年的Nanotyrannus标本来追求他们的论点。“